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        谷歌推潛鳥計劃:用熱氣球提供無線網絡的狂想

        時間:2019-01-11 09:26 文章來源:新浪網 文章作者: 錢林官網  瀏覽: 

        新西蘭小鎮里斯敦的農夫查爾斯?尼莫(Charles Nimmo)沒有想到,整天與羊群為伴的自己,有朝一日會通過熱氣球接入互聯網。大約一個月前,尼莫接到了一通神秘電話,在簽訂保密協議后

        谷歌推潛鳥計劃:用熱氣球提供無線網絡的狂想

        熱氣球

          新西蘭小鎮里斯敦的農夫查爾斯•尼莫(Charles Nimmo)沒有想到,整天與羊群為伴的自己,有朝一日會通過熱氣球接入互聯網。

          大約一個月前,尼莫接到了一通神秘電話,在簽訂保密協議后,尼莫和其他49人才知道,谷歌公司(GOOG.NASDAQ)的“潛鳥計劃”找上門了。

          當時,谷歌技術人員將一個籃球大小的鮮紅色接收器安裝在他們家中,形狀好比谷歌地圖的標記圖標。

          沒過多久,當工作人員把一個個外形酷似水母的半透明熱氣球放飛后,尼莫成了世界上成功接入“熱氣球網絡”的用戶。

          沿襲當地農夫的傳統,尼莫上網后的第一件事,就是打開谷歌頁面查詢天氣,以便決定當天是否該給綿羊剪毛。盡管熱氣球僅在尼莫家上空停留了15分鐘,但他還是興奮異常。“熱氣球網絡接入的速度和質量,比我使用的撥號銅線網絡要好得多。”

          用熱氣球“散播”無線網絡信號的“潛鳥計劃”,是谷歌X實驗室里誕生的又一個狂想。目前,大約三分之二的地球人仍無法上網,谷歌希望利用熱氣球為農村、偏遠和欠發達地區提供廉價的互聯網服務。

          不過,這種“熱氣球網絡”在操作性和穩定性上仍舊面臨疑問。電信分析人士項立剛就對《第一財經日報》表示,掛在天上的氣球如何高效率地保持網絡信號的持續性,是谷歌熱氣球面臨的一大考驗,而另一個考驗則在于如何持續不斷的電力供應。

        天空網絡

          谷歌放飛的這些熱氣球大有奧秘,下方懸掛的設備包括:無線電接收器、電腦、高度控制設備以及太陽能電池板。氣球將在距離地面20公里及以上的平流層飛行,會與地面的網絡站點互傳信號,這些信號會一路“彈跳”,并在氣球之間傳輸。

          谷歌官方稱,每個熱氣球能在平流層中飄浮100天,在自西向東的飛行過程中,能為直徑40公里的區域提供無線互聯網服務,覆蓋面積約為1256平方公里,超過整個香港的面積,而且不受地形影響。

          這些熱氣球的材質是超壓力氣球所使用的聚乙烯泡沫,比氣象用氣球更加耐久,可以承受更高的壓力,充氣完成后高12米、寬15米。同時在頂部配有降落傘,可以控制氣球起降以便進行維修和更換。氣球上的電子設備由太陽能面板供電,花費4個小時就可以充滿一天所需的電量。

          目前這項實驗還處在初期階段。之所以選擇新西蘭作為測試地,很大程度上在于新西蘭是一個農村人口眾多的國家,傳統的光纖網絡鋪設可能很難滿足當地的需求。

          以尼莫為例,他在4年前曾放棄撥號網絡,并改用衛星網絡,但后來發現自己難以負擔每月超過1000美元的上網費用。

          “我幾乎已經準備關閉家里的網絡接入,并準備到鎮上工作了,但谷歌這一項目的到來,有可能顯著改變許多新西蘭人的生活。”尼莫說。

          這一計劃如果成功,受益的不僅僅是像尼莫這樣身處發達國家但依舊上網不便的用戶,還有那些遠處山村、沙漠,或者欠發達地區的人們。

          此外,2011年新西蘭基督城強震后,大部分通訊基礎設施遭到破壞的事實令人記憶猶新。谷歌預計,類似的“熱氣球網絡”今后有望在災后重建中發揮重要作用。這也是新西蘭被選為實驗地的原因之一。

        商用前景

          根據計劃,第一批發射的30個氣球將從新西蘭西部飛向東部,50名家中安裝了接收器的新西蘭居民參與了這一實驗。

          此后還會有更多氣球被放飛,經過智利、阿根廷、南非、澳大利亞等同緯度南半球國家,形成一個由熱氣球組成的環。

          谷歌最終打算發射數千個熱氣球至平流層,利用環繞全球的“熱氣球網絡”,為全球48億無網絡人口提供服務。

          “世界上很多地方都難以享受到互聯網服務。”谷歌X實驗室技術主管理查德•德沃爾(Richard DeVaul)表示,“盡管我們現在可以通過衛星電話聯系到撒哈拉沙漠以南地區,但這并不意味著那里的人們也能享受到廉價、高效的互聯網服務。”

          德沃爾表示,如果計劃能夠成功,那么各國就能省下鋪設電纜光纖、建立通訊基礎設施的大筆費用。

          對于這樣一個剛剛起步的項目,谷歌稱,現在談商業化還為時尚早。但在業內人士看來,搜索起家的谷歌,之所以在網絡基礎服務設施建設方面投入重金,其目的還是在于搭建自己的生態系統,涉及新微處理器、低價智能手機、安卓操作系統等鏈條。

          更多網民則能為谷歌帶來更多收入。目前,谷歌在線廣告收入占其年收入的50%以上。

          事實上,有外媒在今年5月報道稱,谷歌將在撒哈拉以南非洲、東南亞協助建設無線網絡,其中包括使用高空通信平臺(比如特殊氣球、軟式小型飛船)來傳輸信號,同時還將向這些地區輸出低價手機。

          值得一提的是,由于“熱氣球網絡”發射的無線信號所經過的頻譜無需授權,因此谷歌也無需面對繁雜的申請流程和監管程序。

        技術挑戰

          其實,利用天空提供無線網絡服務并非谷歌首創,美國國內類似的嘗試并不少見。但從沒有一家公司有谷歌這樣的商業動力和實力。

          此前有建議稱,可在高空建立一個固定的平臺,與相應地面進行鎖定,從而確?;ヂ摼W信號的提供。但谷歌拒絕了這一想法,認為固定的平臺必須要與自然界的風力抗爭,設備也將因此巨大而昂貴。

          但自由飄動的熱氣球也帶來了另一個問題:盡管平流層的氣流相對穩定,但仍無法確保氣球不會“亂跑”。

          “我們不希望熱氣球隨風而走,我們希望它能待在需要網絡服務的地方。”德沃爾表示,“因此,你必須控制熱氣球在平流層中上上下下地進行位置微調,以適應合適的風向。”

          德沃爾把氣球位置的細微調整,比作芭蕾舞演員依靠腳尖靈活移動的場景,借此說明此舉需要非常精確的計算機技術。

          而外界關心的另兩個問題,包括會否影響飛機飛行,以及萬一氣球失靈砸向地面會否造成人員傷亡。

          “這些熱氣球裝有閃光標識與雷達反射器,因此不會對執行飛行任務的飛機造成影響。”德沃爾說,“當然,由于熱氣球高高飄浮在空中,地面的人們也不用擔心其突然墜落。即使有突發情況,熱氣球自身配有降落傘,會安全降落至地面。”

          盡管看似萬無一失,業界對此仍有疑問。項立剛就對記者表示,谷歌熱氣球上網聽起來新奇有趣,但目前的條件是否現實仍不好說。

          項立剛說,無線網絡需要路由器傳輸信號,目前普遍的做法是通過光纜實現,此外還有成本高昂的衛星連接和傳輸速度較慢的微波傳輸,掛在天上的氣球如何高效率地保持網絡信號的持續性,是谷歌氣球面臨的一大考驗,而另一個考驗則在于如何持續不斷的電力供應。

          市場研究公司Rysavy Research無線專家萊賽維(Peter Rysavy)則表示:“在覆蓋地域如此之廣的情況下,你沒辦法向每名用戶提供足夠的帶寬。起碼在美國,這種技術除了鄉村地區以外,并無多大用處。”

         




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